¿Quién trajo por primera vez los cerdos de granja a Norteamerica?

Cronología de la historia del cerdo

ResumenLos cerdos (Sus scrofa) fueron domesticados por primera vez entre el 8.500 y el 8.000 a.C. en Oriente Próximo, desde donde fueron traídos posteriormente a Europa por los agricultores. Poco después de la llegada de los primeros cerdos domésticos al norte de Europa (~4500 a.C.), se cree que los agricultores empezaron a incorporar jabalíes locales a sus rebaños de cerdos. Esta estrategia de cría acabó provocando la domesticación de los jabalíes europeos. En este trabajo nos propusimos proporcionar un marco geográfico y temporal más preciso de la gestión temprana de las poblaciones de suidos en el norte de Europa, basándonos en los datos de haplotipos de ADN mitocondrial de 116 ejemplares de Sus del Neolítico. Desarrollamos un modelo matemático cuantitativo que rastrea los haplotipos de los cerdos domésticos hasta su origen geográfico más probable. Los resultados de nuestro modelo sugieren que, entre el 5000 y el 4000 a.C., casi todas las matrices del norte se originaron a partir de animales domesticados procedentes del sur de Europa central. En el periodo siguiente (4000-3000 a.C.), se estima que entre el 78 y el 100% de los animales domesticados en el norte eran de origen matrilineal septentrional, en gran parte procedentes de jabalíes locales. Estos hallazgos apuntan a un cambio drástico en las estrategias de gestión de los suidos que tuvo lugar en todo el centro-sur y norte de Europa después del 4000 a.C.

Historia de los cerdos

En Europa y Asia, la depredación por parte de depredadores naturales puede suponer hasta un 25% de la mortalidad anual a nivel de población (16). En Estados Unidos, sin embargo, el ser humano es el depredador más importante de los cerdos salvajes (5). Aunque depredadores como los coyotes (Canis latrans), los linces (Lynx rufus) y las águilas reales (Aquila chrysaetos) pueden depredar de forma oportunista a cerdos salvajes inmaduros, sólo cuando los cerdos salvajes conviven con caimanes americanos (Alligator mississippiensis), leones de montaña (Puma concolor) y osos negros (Ursus americanus) puede producirse una depredación intencionada frecuente de la especie (17-19). Incluso cuando este tipo de depredación se produce, desempeña un papel menor en la mortalidad de los cerdos salvajes (5).

La edad a la que se alcanza la madurez reproductiva es muy variable entre las poblaciones de cerdos salvajes (20). Se ha documentado que los machos alcanzan la madurez sexual a los cinco meses de edad y se ha observado que intentan reproducirse a los seis meses. Sin embargo, el éxito reproductivo está fuertemente correlacionado con el tamaño (20, 21). Así, los machos no suelen tener éxito en la reproducción hasta los 12 o 18 meses de edad (18). Se ha documentado la madurez reproductiva de las hembras de cerdo salvaje a partir de los tres meses de edad, aunque el éxito de la primera reproducción suele producirse entre los 6 y los 10 meses (18, 22). Al igual que en el caso de los machos, la madurez reproductiva de las hembras también está relacionada con el tamaño. Los investigadores han descubierto que las hembras no alcanzan la madurez reproductiva hasta que alcanzan aproximadamente 100-140 libras (22).

Para qué se utilizaban los cerdos en el pasado

Desde unos pocos cerdos traídos en un barco hasta los 5 millones de cerdos que se calcula que residen actualmente en Estados Unidos, exploramos la breve y fascinante historia de cómo y por qué el cerdo se ha convertido en una parte integral de nuestro paisaje agrícola y por qué ha habido un resurgimiento de la demanda de carne de cerdo criada en pastos.

¿Sabía que la famosa Wall Street de Manhattan debe su nombre a una frontera construida para mantener a los cerdos fuera de ciertas zonas de las primeras colonias? ¿O que a principios del siglo XX se criaron cerdos de forma selectiva para que fueran más magros con el fin de producir más carne y menos sebo, que estaba siendo rápidamente sustituido por diversos aceites industriales? Es fácil pasar por alto el impacto que nuestros amigos porcinos han tenido en el paisaje americano moderno, pero a medida que la población de cerdos asilvestrados sigue creciendo y prosperando en todos los estados, nos enfrentamos de nuevo a la difícil realidad de controlar su población y los daños a los cultivos y a la propiedad.

Entonces, ¿cómo hicieron nuestros antepasados y madres para controlar y engordar a estos animales con el fin de obtener una cosecha adecuada y, al mismo tiempo, proteger los cultivos y no perderlos en la naturaleza? Empecemos por el principio. Cuando Colón se embarcó para explotar las riquezas del Nuevo Mundo, llevó consigo un grupo de cerdos por dos razones. La primera razón era evitar el hambre si se desviaban del rumbo o se perdían. La segunda razón era que, una vez llegados al Nuevo Mundo, los cerdos podrían ser domesticados y comenzar a criar en el lugar.

Jabalí

Hace casi 160 años, Charles Darwin publicó «El origen de las especies», una obra que se convertiría en la piedra angular de la biología evolutiva. Las 502 páginas del libro esbozaban la teoría científica de la selección natural y la diversidad de las especies a través de la evolución a través de generaciones sucesivas.

En cambio, este artículo puede convertirse, en el mejor de los casos, en la piedra angular de la lectura de ocio de alguien durante unos 5 minutos y 2 segundos. Sin embargo, si alguna vez se ha preguntado de dónde proceden los cerdos salvajes (Sus scrofa), por qué hay tantos nombres diferentes para ellos y cómo el hombre ha influido en casi todo lo relacionado con ellos, entonces lo que sigue puede merecer sus minutos.

Para entender cómo los cerdos salvajes se convirtieron en lo que son hoy en día, basta con mirar la historia del perro doméstico (Canis familiaris). La ciencia suele aceptar que hace entre 10.000 y 33.000 años los humanos de Asia domesticaron al lobo (Canis lupus). Sea cual sea el momento en que ocurrió, el hombre transformó a los lobos en labradores, caniches e incluso chihuahuas mediante la cría selectiva y la selección de rasgos a lo largo de sucesivas generaciones (Figura 1).

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