¿Qué es la corteza de las capas de la Tierra?

Corteza continental

Las capas de la Tierra proporcionan a los geólogos y geofísicos pistas sobre cómo se formó la Tierra, las capas que componen otros cuerpos planetarios, el origen de los recursos de la Tierra y mucho más. Los avances modernos han permitido a los científicos estudiar lo que hay bajo nuestros pies con más detalle que nunca y, sin embargo, aún quedan importantes lagunas en nuestro conocimiento.

Espero que esta guía le guíe a través de las capas de la Tierra y le proporcione una idea general de nuestros conocimientos y de las lagunas actuales. Tenga en cuenta que se trata de un área de investigación en curso y que probablemente se perfeccionará en los próximos años y décadas.

Durante mi segundo año en Edimburgo [1826-27] asistí a las conferencias de Jameson sobre Geología y Zoología, pero fueron increíblemente aburridas. El único efecto que produjeron en mí fue la determinación de no leer nunca, mientras viva, un libro de Geología. – Charles Darwin

La Tierra tiene capas, como una cebolla, y se puede diseccionar para entender las propiedades físicas y químicas de cada capa y su influencia en el resto de la Tierra. En términos generales, la Tierra tiene 4 capas:

Espesor de la corteza terrestre

El núcleo, el manto y la corteza son divisiones basadas en la composición. La corteza representa menos del 1 por ciento de la masa de la Tierra y está formada por la corteza oceánica y la corteza continental, que suele ser una roca más félsica. El manto es caliente y representa alrededor del 68 por ciento de la masa de la Tierra. Por último, el núcleo está formado principalmente por hierro metálico. El núcleo constituye aproximadamente el 31% de la Tierra. La litosfera y la astenosfera son divisiones basadas en las propiedades mecánicas. La litosfera está compuesta por la corteza y la parte del manto superior que se comporta como un sólido frágil y rígido. La astenosfera es un material del manto superior parcialmente fundido que se comporta de forma plástica y puede fluir. Esta animación de Earthquide muestra las capas por composición y por propiedades mecánicas.

La convección en el manto es lo mismo que la convección en una olla de agua en una estufa. Las corrientes de convección en el manto terrestre se forman cuando el material cercano al núcleo se calienta. A medida que el núcleo calienta la capa inferior del material del manto, las partículas se mueven más rápidamente, disminuyendo su densidad y haciendo que se eleve. El material ascendente inicia la corriente de convección. Cuando el material caliente llega a la superficie, se extiende horizontalmente. El material se enfría porque ya no está cerca del núcleo. Finalmente, se enfría y se vuelve lo suficientemente denso como para hundirse en el manto. En el fondo del manto, el material se desplaza horizontalmente y es calentado por el núcleo. Llega al lugar donde el material caliente del manto se eleva, y la célula de convección del manto se completa.

Astenosfera

La corteza es todo lo que podemos ver y estudiar directamente. La capa más delgada de la Tierra, la corteza sigue midiendo unos 40 km de media, con una profundidad que oscila entre los 5 y los 70 km (~3-44 millas). Pero a la escala del planeta, eso es menos que la piel de una manzana.

Hay dos tipos de corteza: la continental y la oceánica. La corteza oceánica puede encontrarse en el fondo de los océanos o por debajo de la corteza continental; generalmente es más dura y profunda, y está formada por rocas más densas como el basalto, mientras que la corteza continental contiene rocas de tipo granítico y sedimentos. La corteza continental es más gruesa en la tierra.

La corteza no es una cosa rígida, sino que está dividida en varias placas tectónicas. Estas placas tectónicas no son estacionarias, sino que están en movimiento relativo unas respecto a otras. Según la relación y el entorno geológico, hay tres tipos de límites de placas tectónicas: convergentes (se mueven una hacia la otra), divergentes (se alejan de la otra) y transformantes (se mueven lateralmente).

El manto se extiende a lo largo de 2.890 km, lo que lo convierte en la capa más gruesa de la Tierra. Constituye aproximadamente el 84% del volumen de la Tierra.  Todo lo que sabemos sobre el manto lo conocemos de forma indirecta, ya que ningún estudio humano ha conseguido ir más allá de la corteza. La mayoría de las cosas que sabemos sobre el manto las conocemos gracias a los estudios sismológicos (más adelante se hablará de ello).

Litosfera

Los geólogos han avanzado mucho en el conocimiento colectivo de la Tierra y de nuestro sistema solar. Aunque no es posible ver en profundidad el centro del planeta, diversas pruebas y predicciones científicas, como las muestras geológicas y los análisis sísmicos, han ayudado a crear una imagen de cómo es la Tierra (y otros planetas) bajo la superficie. De este modo, la Tierra se ha separado en cuatro capas distintas. Éstas son:

La corteza terrestre es la zona más conocida por los científicos y, sin duda, con la que el público en general está más familiarizado, ya que es donde vivimos. Toda la vida humana existe en la corteza de la Tierra, al igual que el resto de la vida orgánica conocida. La corteza es la más delgada de las cuatro capas de la Tierra, y sólo representa el 1% de toda la Tierra. El grosor de la corteza oscila entre los 5 y los 70 km de espesor, dependiendo de la ubicación.

La corteza puede dividirse en dos categorías: la corteza continental y la corteza oceánica. La corteza continental es generalmente mucho más gruesa, menos densa y está compuesta principalmente de roca, y es la corteza «terrestre» que incluye toda la tierra por encima del nivel del mar. El otro tipo de corteza se conoce como corteza oceánica, es considerablemente más delgada, más densa y está formada por roca basáltica. Se trata de todo lo que está por debajo del nivel del mar, y las capas más finas albergan los océanos, los mares y los golfos.

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